W Stanach Zjednoczonych przemysł lotniczy odpowiada za 2,5 proc. krajowych emisji dwutlenku węgla oraz 3,5 proc. globalnego ocieplenia. We wrześniu prezydent Joe Biden zaproponował zrównoważoną ulgę podatkową na paliwo w ramach konkursu Sustainable Aviation Fuel Grand Challenge. Biden postawił sobie za cel obniżenie emisji w lotnictwie o 20 proc. do 2030 roku oraz osiągnięcie w pełni zeroemisyjnego sektora lotnictwa do 2050 roku. Według Yahoo News, bez przejścia na zrównoważone paliwo, lotnictwo może pochłonąć nawet 22 proc. pozostałego światowego budżetu węglowego do połowy stulecia.

Czytaj więcej

Europa chce latać ekologicznie. Nadchodzą czasy biokerosenu

W ramach programu SPARC naukowcy przez ostatnie 4 lata badali możliwości uprawy Brassica carinata, czyli gorczycy etiopskiej, skupiając się na praktykach zapewniających najwyższą wydajność plonów. Jak się okazało, jej uprawy są możliwe poza sezonem, z uwagi na dość lekkie zimy na południowym wschodzie Stanów Zjednoczonych. Roślina radzi sobie również na nieurodzajnych gruntach. Ponadto produkty uboczne produkcji paliwa mogą być wykorzystywane do produkcji pasz dla zwierząt.

„Ponieważ gorczyca jest uprawiana poza sezonem, nie konkuruje z innymi roślinami spożywczymi i nie powoduje problemów z żywnością a paliwem. Ponadto jej uprawa zapewnia wszystkie korzyści dla upraw okrywowych związane z jakością wody, zdrowiem gleby, bioróżnorodnością i zapylaniem" – potwierdza Puneet Dwivedi, współautor badania. Dwivendi podkreśla, że należy skupić się na budowie lokalnej infrastruktury do kruszenia nasion i przetwarzania oleju na zrównoważone paliwo lotnicze.

„Nasze wyniki byłyby szczególnie istotne dla stanu Georgia, który jest szóstym co do wielkości konsumentem konwencjonalnego paliwa lotniczego w kraju, gospodarzem najbardziej ruchliwego lotniska na świecie oraz siedzibą Delty, wiodącej globalnej firmy lotniczej” – uważa Dwivendi. „Gorczyca etiopska ma potencjał, aby przynieść korzyści dla naszych obszarów wiejskich, przemysłu lotniczego i, co najważniejsze, zmian klimatycznych”.

Badanie naukowców zostało opublikowane w GCB Bioenergy. Obliczono w nim cenę i emisje CO2 w całym cyklu życia zastąpienia konwencjonalnego paliwa do silników odrzutowych zrównoważonym paliwem wytwarzanym z gorczycy. Dwivendi wraz ze swoim zespołem doszedł do wniosku, że roślinne paliwo może zmniejszyć emisje z lotnictwa od 61 do 68 proc. Dodatkowo dzięki dotacjom jego cena może wynieść jedynie 0,12 dolarów za litr.

Nie jest to pierwsze podejście do produkcji paliwa z gorczycy etiopskiej. Pierwszy lot odrzutowcem z wykorzystaniem paliwa z tej rośliny odbył się z sukcesem w 2012 roku, jednak jego koszt znacznie przewyższał cenę tradycyjnego paliwa.