Jeśli do tego dojdzie, to wszystkie firmy wydobywcze będą mogły bardzo zwiększyć produkcję tego metalu nie korzystając z ogromnych kopalni odkrywkowych i odstojników do odparowywania wody, często wielokrotnie większych od boisk piłkarskich, do których okoliczni mieszkańcy są wrogo nastawieni.

Pozyskiwanie litu jest czasochłonne, kosztowne i mało przyjazne dla środowiska, bo potrzeba do tego dużo wody pitnej i elektryczności. Związki litu wydobywa się z podziemnych złóż solanki na pustyni Atacama w Chile, w Argentynie i w Newadzie i przepompowuje do odstojników, by odparowała z nich woda. Trwa to dwa lata, na końcu można otrzymać sole i lit, ale w minimalnej ilości nadającej się do użytku. Budowanie nowych odstojników nie rozwiąże problemu braku tego metalu, bo cała procedura trwałaby co najmniej 10 lat — wyjaśnił „San Francisco Business Times”.

To sprawiło, że wiele firm na świecie pracuje nad bezpośrednimi technologiami pozyskiwania (DLE) tego metalu z solanki czy gliny używając filtrów, membran, ceramicznych kulek czy innego sprzętu, który można zmieścić w jednej hali. Producenci samochodów, firmy wydobywcze, inwestorzy przekazują miliony dolarów firmom szukającym technologii DLE, bo liczą, że w końcu uda im się zapewnić duże dostawy litu niezbędnego w rewolucji napędu samochodowego. — Ta technologia zmieni reguły gry stwarzając ogromne możliwości — powiedziała minister energetyki USA, Jennifer Granholm na konferencji energetycznej w marcu — pisze Reuter.

Są już pierwsze obiecujące zwiastuny. Startup Lilac Solutions z Oakland testuje nową metodę szybszego, łatwiejszego, tańszego i bardziej ekologicznego pozyskiwania litu z podziemnych złóż solanki. Ta firma zaprojektowała kulki litowo-jonowe, które będą w stanie przerabiać 1000 litrów solanki na godzinę i dawać lit za ponad 100 mln dolarów z jednego miejsca wydobycia — twierdzi jej prezes, David Snydacker. Do filtrowania solanki chce używać odsolonej wody morskiej, aby nie korzystać z wodociągów. — Chcemy w to inwestować, aby nie zagrażać dostawom wody pitnej. Nowa technologia jest absolutnie konieczna, aby było dość litu dla e-aut — podkreślił Snydacker. Kulki o wielkości i designie będącym tajemnicą tej firmy są kluczem w pozyskiwaniu litu — dodał ten 32-letni doktor z inżynierii i materiałoznawstwa. Jego firma dostała grant 20 mln dolarów na zwiększenie zatrudnienia i produkcji tych kulek. Współpracuje już z BMW i organizacją Billa Gatesa, Breakthrough Energy Ventures.

Resort energetyki USA przekazał darowiznę 15 mln dolarów funduszowi Berkshire Hathaway Warrena Buffetta na przetestowanie technologii DLE na słonym jeziorze Salton Sea w Kalifornii, pod którym znajdują się duże złoża wód geotermalnych z litem. General Motors też bardzo liczy na pozyskiwanie litu z regionu tego jeziora, gdzie zużywa 10 ton wody na każdą tonę produkowanego metalu.

Bezpośrednie wydobywanie litu staje się gorącym tematem — przyznał Olivier Le Peuch, prezes firmy Schlumberger, która pracuje nad technologią DLE z Panasonikiem i ma nadzieję postarzać ten metal gigafabryce Tesli w Newadzie. Musi tylko znaleźć sposób, jak nie korzystać z wody pitnej.

Stawka jest duża i dotyczy ekologii i USA. Co najmniej 70 proc. tego metalu znajduje się w solankach pod ziemią. W innych krajach o mniejszym oporze mieszkańców nowe technologie pozwalają korzystać z kopalni odkrywkowych. W Niemczech firma Vulcan Energy Resources chce wykorzystać technologię DLE do pozyskiwania w Schwarzwaldzie litu dla Renaulta i innych firm. Prywatna firma Luna Lithium będzie stosować DLE w Newadzie. Compass Minerals International testowała te technologie od ponad roku w regionie jeziora Great Salt Lake w stanie Utah, tego lata podejmie ostateczną decyzję. Galvanic Energy chce sprzedać działkę 100 tys. akrów w Arkansas, bogatą w solanki, jeśli pojawi się skuteczna technologia pozyskiwania litu.

Rio Tinto zainwestowała w grudniu w Argentynie 825 mln dolarów w projekt DLE, który jej zdaniem „ma potencjał znaczącego zwiększenia produkcji litu w porównaniu z naturalnymi odstojnikami odparowywania wody”. Energy Exploration Technologies opracowała metodę DLE z membranami do filtrowania litu, ale jej prezes Teague Egan uważa, że można połączyć ją z inną technologią. Lilac Solutions, firmy z Chin, Rosji konkurują ze sobą o wejście na teren Boliwii, bo ten metal jest coraz ważniejszy.

- Technologie DLE nie są czarodziejską różdżką, ale to wartościowe narzędzie w skrzynce — uważa prezes Luna Lithium, Emily Hersh.